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你如果在Redwood City市中心的街道行走,可能會看到一種奇怪的6個輪子的小車子在人行道上獨自行走,這是灣區正在試驗的第一批送貨機器人。製造這種送貨機器人的是總部設在倫敦的Starship Technologies公司,它目前正在Redwood City和首都華盛頓兩處進行為期9個月的試點,分別使用大約20個送貨機器人,從雜貨商店向近距離內的客戶投遞食品和雜貨。Starship Technologies是由Skype的兩個創始人於2014年成立的公司,其名字來源於電影“星球大戰”里的機器人修理MSE-6,它的外形和這種送貨機器人很相似。

Starship送貨機器人的大小相當於一條中型的狗,高15英寸,最高時速4英里,最大載重50磅,可以装得下3袋雜貨。它裝有9台攝像機,車載的專用地圖軟件精確度為1英寸。當送貨到達目的地的時候,收貨人可以通過手機上的一個“獨特”按鈕打開上面的箱子取貨。這種機器人在大多數場合是自主行動的,但是在有必要時也可以由遠程控制人員接管。在試點階段,將有人伴隨送貨機器人同行,以確保它們能安全地穿過街道。每個機器人都設有警報系統,如果有人想要把它搬離地面,警報就會響起來,9台攝像機同時開始記錄,遙控的操作人員可以通過系統說話,制止偷盜、塗鴉等非法行為。這種機器人已經在英國運行了11000英里,保持零事故,零盜的紀錄。

Starship公司營銷和公關經理Henry Harris-Burland說,目前世界上有6家公司在研發送貨機器人,而Starship Technologies是第一個進入市場的。“將來,在世界各地成千上萬個城市將會有成千上萬的機器人,只需交付一美元甚至更少就可以把貨送上門。”Redwood City市政府經濟發展經理Catherine Ralston說,迄今為止,公眾的反應是積極的,這表明這個地區歡迎新技術。如果試點成功的話,就可能長期使用這種設備。市政府官員急於想知道機器人能不能減輕市中心的交通堵塞和停車場擁擠的問題。這個試點項目還為Redwood City市政府重塑自身,成為硅谷一個關鍵集散地城市目標提供了一個展示的機會。

Starship Technologies公司還和Menlo Park市議會商談在該市中心住宅街道進行9到12個月試驗的事項。市議會成員提出了許多關於設備的問題,包括關於隱私、盜竊和導航的問題。關於隱私問題,Harris-Burland解釋說,送貨機器人從不記錄音頻,而視頻也只是在發生盜竊事件或破壞行為的時候才記錄。關於盜竊或破壞的問題,他說,機器人的存儲室是鎖住的,如果有人試圖虜走機器人,它就會發出嘟嘟的警報聲,所以難以僥倖成功。另外,Starship Technologies還投保了數百萬美元的責任險。當被問及如果機器人遇到視力不好的人或騎自行車的人時會不會發生問題,他說,機器人將採取規避動作和讓開,即使是以最大速度前進時,也能停止在30厘米以外。Menlo Park市議會多數成員對送貨機器人很感興趣,支持在市內進行試驗,但是市政府經理Alex McIntyre說,他將對送貨機器人可能引發的安全與法律的問題先諮詢市政府律師,然後再返回市議會進行有關政策的討論。

有識之士認爲,送貨機器人是人行道,在人流不太擁擠的情況下,應該不是大問題,而且送貨機器人是“眼觀六路,耳聽八方”,在緊急情況還會躲避和讓開,所以行人撞上送貨機器人的可能性應該遠小於撞上全神貫注低頭看手機的行人的可能性。值得研究的是,用這種方法一家一家送貨,在能源使用上是不是合理的問題。

在同一個市場上,目前還有幾家公司,如Google和Amazon計劃採用無人機送貨上門,那聽起來簡直有點恐怖。試想,既然要把包裹送到家門口,就不可能不飛到地面附近。這些飛在天上看起來不大的東西,飛到眼前就是龐然大物。到時候,這些碩大無比的大飛蟲會載着重物從你的房子上飛過,從你的頭上飛過,會在你房前屋後亂飛;它們可能會撞人、撞車或互撞,造成很大的困惑和混亂,甚至成為社會公害。難怪民眾普遍不認同,項目舉步維艱。不過,有識之士也為這種異想天開的想法指示一條出路——到偏遠的農村地區也許能“大有作為”

記者 湯毅堅

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