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新冠肺炎(COVID-19)疫情對所有人都造成嚴重的衝擊,包括灣區鐵路客運系統加州火車(Caltrain)。

11月3日,RR提案將給舊金山縣、聖馬刁縣(San Mateo)和聖他克拉拉縣(Santa Clara)選民一個把加州火車從倒閉邊緣挽救回來的機會。

在爆發新冠疫情之前,全線從吉爾洛(Gilroy)到舊金山共32站的加州火車,每日載客量高達6萬5000人,平均每小時單向載客量為4600人。這個系統每年取代4條高速公路車道的交通流量,和4億英哩的行駛距離。

加州火車的存在,每日為灣區道路減少1萬輛汽車和200噸二氧化碳。

然而,加州火車因為新冠肺炎失去95%的乘客,現在正面臨倒閉的危機。

加州火車的經營預算約70%來自乘客的票費,其餘來自聖馬刁縣、聖他克拉拉縣和舊金山縣的捐款,但這三縣今年都面臨自己的財務危機,他們也沒有義務提供資金。各縣提供給加州火車的經費,是依據各縣的加州火車乘客人數百比分來計算。

1980年代,南太平洋交通公司(Southern Pacific)決定退出經營加州火車,並考慮關閉這個在灣區存在超過一世紀(1863年通車)同時也是美國第七大的鐵路系統。加州火車後來改由地方政府接管,定下這個資金分配方式。

根據加州火車2019年11月的最新調查(https://tinyurl.com/CaltrainRiders),加州火車乘客以白人居多,占48%,其次是亞裔,占40%,再來是西語裔,占12%,其他還有太平洋島裔、原住民、中東裔和其他族裔。

多年來,加州火車的載客量有升有跌,儘管2005年到2015年的載客量增加一倍,但在經濟衰退的情況下,加州火車不得不在2010年削減開支。不過,這個公共交通系統一直是當局在規畫中半島地區住房時的一個重要的考量因素,它在這個日益關注氣候變遷的時代中,也為社區提供了不少幫助。

RR提案必須獲得聖馬刁、聖他克拉拉和舊金山三縣三分之二選民投票贊成才能通過,它要求將未來30年的銷售稅提高.0125%,食物、藥品和其他必需品除外。

預估RR提案每年將可提供1億零800萬美元的經費。加州火車今年稍早雖然獲得聯邦紓困法案(CARES Act)提供的4150萬美元紓困金,但還是有1850萬美元的虧損。

民調顯示,至少70%的加州火車乘客表示,會在疫情消退後重新乘坐加州火車。一項獨立評估指出(https://tinyurl.com/CaltrainRestart),加州火車一旦關閉,日後若要再重新啟動,將會耗費許多時間和金錢,預估要花超過兩年時間和1億5000萬美元。

支持者指出,大部分交通系統都有「專用」資金來源,但加州火車沒有,如果RR提案能通過,可使加州火車繼續經營,然後依照計劃(https://caltrain2040.org)實現現代化目標、擴大班次和運輸範圍、透過降低票價服務更多學生、老年人和主要依賴公共交通的工薪乘客。

若能獲得RR提案提供的資金,加州火車正在實施的低收入乘客半價優惠計劃將可延續,還可透過在日間和其他非尖峰時段增加班次、改善與其他交通系統的連接和對自行車騎士的服務、避免未來調漲票價等方式,來服務弱勢社區。

「加州火車絕對是灣區交通系統中重要的一環,失去它將對我們的經濟和工薪家庭造成災難性的影響。」代表舊金山的加州眾議員邱信福(David Chiu)說:「確保加州火車不會成為這場疫情下另一個犠牲者,是我們的責任,我們應該盡一切可能,為所有居民保護公共交通服務。」

RR提案已經獲得許多社區和企業的背書,包括聯邦參議員范士丹(Dianne Feinstein)、舊金山、聖荷西、巴洛阿圖(Palo Alto)、布里斯班(Brisbane)、柏林甘(Burlingame)、山景城(Mountain View)、桑尼維爾(Sunnyvale)、聖卡洛斯(San Carlos)、波度拉谷(Portola Valley)、洛斯蓋圖(Los Gatos)等市市長、塞拉俱樂部(Sierra Club)、永續矽谷(Sustainable Silicon Valley)、南灣勞工委員會(South Bay Labor Council)、灣區女性選民聯盟(League of Women Voters of the Bay Area)、灣區委員會(Bay Area Council)(https://tinyurl.com/MeasureRREndorsements),以及舊金山紀事報(San Francisco Chronicle)、聖馬刁日報(San Mateo Daily Journal)和聖荷西信使報(San Jose Mercury News)等。

Mark Hedin報導/少數族裔媒體服務中心(Ethnic Media Services)

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