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一 IBM研究人員找到回收聚碳酸酯塑料的新方法  製造LED屏幕、智能手機、光盤、眼鏡片、廚房用具和嬰兒奶瓶等消費品採用一種叫做聚碳酸酯(Polycarbonates)的硬質透明塑料,按照常規方法回收這種塑料會產生一種叫做雙酚A(BPA)的有害物質,所以通常只能將它填埋在垃圾場里。全世界聚碳酸酯塑料的年產量超過270萬噸,是一個不小的數目。

早些時候,位於San Jose的IBM Almaden實驗室的研究人員Gavin Jones和Jeannette Garcia在《美國科學院學報》上發表文章,宣告他們找到了一種回收聚碳酸酯塑料的新方法,在加熱聚碳酸酯塑料的同時加入一種基本結構類似於發酵粉的氟化物,以分解聚碳酸酯固有的不穩定性,使它變成另外一種強度很高,易於注模,耐溫,又不會分解BPA的新塑料,適合用於製造光纖、水凈化和醫療設備。

二 Marin縣一奶牛場實現電力自給有餘

Marin縣的斯特勞斯家族乳品廠(Straus Family Creamery)佔地500英畝,飼養了280頭奶牛。每頭奶牛每天產生的排泄物超過120磅,每年就是1200多萬磅,足以把方圓幾十里熏得臭氣衝天。然而,這家牧場的主人Albert Straus早在20多年前就參加了由政府資助的馬林低碳農場計劃(Marin Carbon Project),把奶牛排泄物按液體和固體兩種形式分離,固體被發酵製成堆肥,回歸草場;而液體部分則被泵入一個沼氣消化系統(methane digester process)產生沼氣(即甲烷),被用來發電。該系統的投資超過30萬美元,在2004年正式投入使用,生產的電力除滿足自己所需以外,剩餘部分賣給PG&E供附近其他客戶使用。為此,該牧場成為美國第一家獲得100%有機認證的乳品企業,也是密西西比河以西第一家有機乳品企業。

最近,這個牧場的農用車隊又增加了一個新成員。這是一輛由International Harvester公司改裝的33000磅的全電動飼料加工運輸車。據信,這是這類卡車中的第一輛,其改裝成本是13萬美元,預計每年將節省1萬美元的燃料和維護成本。Straus說:“用奶牛的排泄物給卡車供電,又用卡車給奶牛餵食,我們已經閉合了整個循環。我們正在努力證明,有機、可持續的農場是解決氣候變化問題的一個組成部分。” Straus目前還在正致力於將一輛卡車改裝成全電動冷藏車,用於將牛奶、奶油、酸奶、冰淇淋和黃油運往灣區各地的農產品市場。

三 加州科學家發現可能引起鳥喙畸形的病毒

在阿拉斯加州中南部的野生鳥類中,有6.5%的黑帽美洲山雀(black-capped chickadee)和17%的西北烏鴉(northwestern crow)患有一種稱為禽類角質障礙症(avian keratin disorder)的疾患,其鳥喙的生長速度是正常速度的兩倍,超長的鳥喙向上或向下扭曲,上下無法合到一起。在阿拉斯加寒冷的冬天,鳥類必須抓緊短暫的白天儘快進食才能補充足夠熱量,可是這樣彆扭的鳥喙妨礙進食,還妨礙梳理禦寒的絨毛。於是,很多患病的飛禽被凍死。

在英國,已經記載有36種鳥患有鳥喙畸形,其中包括黑帽美洲山雀的近親藍山雀(blue tits)。多年來,這種神秘的鳥類疾病困擾了無數野生動物學家。去年,美國地質調查局鳥類專家Handel會同來自加利福尼亞州和阿拉斯加州的科學家測試了病患鳥類的鳥喙,在每一個樣本上都發現了一種未知的病毒,並把它命名為Poecivirus。在舊金山加州科學院(California Academy of Sciences)疾病生態學家Maxine Zylberberg的幫助下,對病患鳥喙病毒樣本進行先進的DNA和RNA序列分析,使調查有了突破性的發現——這種鳥類病毒的RNA和引起普通感冒、脊髓灰質炎和人畜口蹄疫的病毒屬於同一家族。

研究人員謹慎地表示,現在還不能確定Poecivirus病毒就是引起鳥喙扭曲的直接原因。為了驗證他們的發現,科學家們將先在實驗室條件下培養這種病毒,確定這種病毒是不是會傳染給其它鳥類,以及它是如何傳播的。Handel說,鳥喙的外面是一層角蛋白,裡面有幾層骨質層,和指甲的結構相似,所以受傳染脊髓灰質炎和人畜口蹄疫的病毒感染的可能性還是比較大的。他說,禽類角質障礙症的病因究竟是污染的鳥食、殺滅雲杉樹皮甲蟲的毒藥、或者是某種細菌或真菌,要不了多久就會弄清楚的。Handel和他的同事Caroline Van Hemert研究員曾經發表過研究報告,在阿拉斯加州患病鳥類中發現一種稱為organochloride的環境污染化合物,在加州發現農業排水中含有硒元素,在五大湖地區各州發現過印刷電路板和其它污染物的影響。

 

記者 湯毅堅

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